Asus au luat foarte in serios segmentul de piata denumit in mod generic “computer audiophile”, iar noul model Essence III vine ca o evolutie fireasca, naturala in dezvoltarea gamei de produse hi-fi. Desi nu este un producator cu pretentii esoterice, gigantul taiwanez a lansat in ultimii ani pe piata model dupa model, acoperind practic toata gama in segmentul placilor de sunet destinate pc-urilor de tip desktop si muscand serios din piata celor de la Creative, ramasi oarecum fara replica. In ultimii 4 ani Asus si-a indreptat privirile si catre segmentul celor mai pretentiosi, lansand cateva modele externe. Ultimul membru al acestei game este Essence III, modelul fiind varful de gama din oferta audio Asus.

Pretul lui Essence III va fi de aproximativ 1600 Euro, o suma care incadreaza flagship-ul Asus intr-o categorie noua, dominata de producatori consacrati precum Burson, Bryston, Chord, Meridian sau noul Sennheiser HDVD800. Avand in vedere concurenta, am fost cat se poate de exigent cu Essence III, pentru ca pretentiile celor care sunt interesati de amplificatoare de casti si dac-uri la acest nivel sunt foarte mari.

Asus Essence 3 (1 of 1)-3

Asus Essence 3 (1 of 1)-5

Design, dotari si ergonomie:

Design-ul lui Essence III este clasic, elegant si discret. Ledurile sunt mici si nu deranjeaza privirea nici macar in intuneric deplin. Carcasa este de culoare gri cu partea frontala argintie, colturile fiind rotunjite si ofera o senzatie de soliditate. Materialele folosite nu sunt cele mai bune din aceasta clasa, Essence III avand carcasa din tabla de fier intr-un segment in care aproape toti concurentii ofera carcase din aluminiu . Butoanele si rotitele potentiometrelor de volum sunt din plastic de calitate, placute la atingere si par rezistente. Exista chiar un led discret care indica pozitia potentiometrului, foarte util in cazul in care utilizati Essence III ca preamplificator.

S-a renuntat la ledurile ce aratau rata de esantionare a semnalului. Este o optiune utila pentru verificarea corectitudinii setarilor software atunci cand utilizam pc-ul  si din pacate lipseste pe multe aparate cu pretentii.

Asus Essence 3 (1 of 1)-6

Asus Essence 3 (1 of 1)-7

Pe panoul frontal exista trei butoane: power on/off, butonul pentru selectarea intrarilor si pentru selectarea iesirilor, iar pentru reglarea volumului avem potentiometre dedicate pentru iesirile de casti si pentru iesirile de linie. Pe langa clasica iesire single-ended pentru jack de 6.3mm, mai exista si iesirea balansata cu 2x mini-XLR. Nu stiu exact ce a stat la baza deciziei celor de la Asus sa foloseasca aceasta variant, dar o consider total neinspirata. Toate amplificatoarele de casti balasate de pe piata sunt cu 2x XLR cu 3 pini (de obicei modelele mai vechi) sau cu 1x XLR cu 4 pini (majoritatea modelelor noi). Este adevarat ca Essence III vine in pachet cu adaptoare de la XLR la mini-XLR, dar acestea nu ajuta decat posesorii de cabluri balansate cu 2x XLR cu 3 pini si le complica viata cu o prelungira inutila a cablurilor existente. Cum Audeze LCD3 sau Sennheiser HD800 au standard sau optional de la producator cabluri balansate XLR cu 4 pini, nu am avut posibilitatea sa ascult decat iesirea de casti single-ended de la Essence III.

In partea din spate a aparatului avem toata conectica necesara si chiar cateva lucruri in plus. Intrari digitale toslink, AES/EBU, coaxiala si USB si intrari analogice RCA in cazul in care doriti sa utilizati Essence III ca amplificator de casti cu un alt dac. Iesirile analogice sunt single-ended sau balansate. Tot pe panoul din spate mai gasim doua switch-uri, unul mai putin util pentru selectarea USB-ului  1.0/2.0 si unul pentru transformarea iesirilor analogice din variabile in fixe.

Asus Essence 3 (1 of 1)-26

Untitled

Constructia interna:

Una din piesele de rezistenta din interiorul lui Essence 3 este atenuatorul cu 24 de trepte. Acesta functioneaza atat cu iesirile RCA/XLR, cat si pentru iesirile de casti. Atenuatoarele in trepte sunt cea mai buna metoda de ajustare a volumului, fiind foarte precise si creaza distorsiuni mult mai mici decat potentiometrele clasice. In cazul lui Essence III s-a folosit un atenuator in trepte pe baza de relee, acestea fiind montate pe PCB-ul aparatului. Spre deosebire de atenuatoarele in trepte clasice, in acest caz se poate monitoriza atenuatorul si astfel se poate controla de la distanta. Da, ati auzit bine, Essence III are telecomanda si atenuator in trepte pentru volum, o combinatie superba si extreme de rara.

Asus Essence 3 (1 of 1)-12

Asus Essence 3 (1 of 1)-17

Atenuatorul are o anumita intarziere la schimbarile rapide de volum, si daca se modifica din rotita volumul brusc se simte cum acesta creste in trepte cu un usor delay. Mai este de retinut ca atunci cand se transforma iesirile stereo din variabile in fixe, volumul va ramane cel setat in acel moment. Va recomand sa dati volumul la maxim si numai dupa aceea sa actionati swich-ul VR Bypass.

Telecomanda este simpla si eficienta. Va ofera posibilitatea sa selectati intrarile, iesirile si volumul. Mai mult de atat nici nu-mi puteam dori, mai ales ca aceasta dotare lipseste cu desavarsire la concurenta.

Asus Essence 3 (1 of 1)-16

Asus Essence 3 (1 of 1)-25

Chipurile de conversie utilizate in Essence III sunt 2x AD1955 de la Analog Devices. Sunt dac-chip-uri performante cu 123SNR si suporta nativ rate de esantionare de pana la 24bit/192khz si DSD (Direct Stream Digital) 64/2.8MHz si 128/5.6MHz playback. Topologia dac-ului este dual mono full-balansat, cu surse de alimentare separate pentru fiecare canal (L/R). Avantajele majore ale acestei implementari sunt interferentele minime intre cele doua canale si mult mai putin noise.

Asus a folosit in cazul lui Essence III o constructie multi-PCB. Cele trei sectiuni, analogica, digitala si sursa de alimentare fiind montate pe placi separate, asigurandu-se astfel interferente reduse si un semnal mai curat. Sursa de alimentare liniara beneficiaza de un transformator toroidal multi-rail, proiectat special dupa specificatiile celor de la Asus. Exista si o ecranare suplimentara a sursei de alimentare, aceasta fiind izolata de restul componentelor cu ajutorul unei carcase metalice, dupa cum se vede si in poze.

Asus Essence 3 (1 of 1)-14

Asus Essence 3 (1 of 1)-18

Conexiunea USB de la Essence III functioneaza in mod asincron, firesc si obligatoriu la acest nivel de pret, iar implementarea este una foarte buna. Este bazata pe un performant chip Cmedia CM6632a, foarte asemanator cu cel folosit de Burson Audio pentru noul modul optional ce se poate monta in Conductor. Acest chip suporta nativ rate de esantionare de pana la 32bit/192kHz si DSD. Intreaga parte digitala din Essence III este de calitate, intrarile toslink, coaxial si AES/EBU fiind asigurate de un front-end digital bazat pe binecunoscutul BurrBrown PCM9211 al celor de la Texas Instruments. Pentru reducerea jitter-ului s-au utilizat oscilatoare custom TXCO (temperature compensated crystal oscillator) intr-o configuratie dual-clock, cu oscilatoare separate pentru multipli de 44.1kHz si respectiv 48kHz.

Asus Essence 3 (1 of 1)-9

Asus Essence 3 (1 of 1)-11

Asus Essence 3 (1 of 1)-13

 

Am facut cateva comparatii intre USB-ul din Asus si interfata USB-coaxiala HiFace Two a celor de la M2Tech si balanta a inclinat sensibil catre implementarea din Essence III. Am folosit ca transport si un server Meridian Media Core 200 si in acest caz diferentele au fost mici si tin mai mult de preferintele personale.

Pe PCB-ul dedicat partii analogice din Essence III sunt componente cel putin la fel de bune din punct de vedere calitativ.  Op-amplurile utilizate sunt probabil cele mai bune disponibile in acest moment pe piata, Muses 02 (60€ /buc!) de la New Radio Japan si AD827SQ Ceramics de la Texas Instruments. Toate sunt montate pe socket si pot fi schimbate pentru un tunning fin al sunetului in functie de preferintele si buzunarul fiecaruia. Va fi o sarcina dificila alegerea unor op-amp-uri mai bune decat cele deja montate in Essence III, dar nu se stie niciodata ce ne rezerva viitorul.

Tot in “zona analogica”mai gasim regulatoare liniare TPS 7A4700 si 7A3301, condensatori Wima FKP2 si relee de semnal de la NEC.

Asus Essence 3 (1 of 1)-19

Asus Essence 3 (1 of 1)-20

Asus Essence 3 (1 of 1)-22

Essence III dac-amp pentru casti:

Essence III este un amplificator de casti full-balansat, puterea fiind asigurata de 4 amplificatoare LME 49600 in configuratia balansata si de 2 amplificatoare LME 49600 in varianta single-ended. Producatorul sustine ca poate amplifica fara probleme casti cu impedanta de pana la 600 ohmi. Dupa cum am mai povestit si la inceputul articolului, decizia celor de la Asus de a utiliza intrari mini-XLR a facut sa nu putem testa castile decat in varianta clasica, single-ended. Toate observatiile din acest articol referitoare la comportamentul amplificatorului de casti din Essence III sunt bazate pe aceasta intrare.

Am avut la dispozitie o mare varietate de casti pentru a pune la incercare comportamentul noului dac Asus, acesta avand de “infruntat” modele de top de la Sennheiser (HD650, HD800), Audiotechnica (AD1000, A900x), AKG (Q701, K550) si mai ales artileria grea de la Audeze cu modelele LCD2/LCD3 si noile LCD-X si LCD-XC. Sa tot asculti muzica in aceste conditii!

Asus Essence 3 (1 of 1)-4

Asus Essence 3 (1 of 1)-21

Noul varf de gama Asus are o tonalitate usor intunecata, cu bass-ul plin si carnos si mediile joase dense, iar inaltele, desi bine reproduse si cu un nivel bun al detaliilor, sunt mai putin prezente. HD800 sunt casti mai bright, extrem de detaliate si cu spectrul superior de frecvente bine reprezentat. Agresivitatea si tendinta de stralucire excesiva de la HD800 a fost imblanzita in mod placut pe Essence III, cele doua componente completandu-se foarte bine. Acest comportament a facut ca HD800 sa fie castile cele mai sinergice cu Essence III, urmate indeaproape de LCD3 si LCD-X, si la ceva distanta de AD1000.

Contrar asteptarilor mele si a faptului ca AKG Q701 au un caracter asemanator cu HD800, acestea nu s-au potrivit aproape deloc cu Essence III. Sunetul a fost uscat, cu o asprime deranjanta la schimbarile de ritm si de tonalitate. In sistemul de test, K550 au fost net superioare modelului Q701, si desi au fost de departe cele mai ieftine casti pe care le-am ascultat in acest context, tind sa cred ca raportul pret/performanta a fost unul fantastic pentru ele.

Asus Essence 3 (1 of 1)-2

A fost o experienta interesanta si auditia modelului LCD-XC, primele casti inchise de la Audeze.  Sound-ul casei a ramas neschimbat, dar datorita design-ului inchis acestea dezvolta in zona mediilor joase si al bass-ului o energie pozitiva ce aduce un farmec aparte auditiei. Va recomand sa incercati Hugh MasekelaCoal Train in aceasta combinatie, va garantez un zambet mare pe toata fata.

Toata castile din test au fost amplificate cu lejeritate, Asus Essence III dovedindu-se a fi un amplificator de casti potent si cu rezerve mari de putere. Nu are trepte de gain selectabile si nu am avut posibilitatea sa testez niste IEM-uri cu sensibilitate foarte mare pentru a vedea daca acest lucru reprezinta o problema, dar consider ca nu este un factor esential. Prin definitie IEM-urile sunt destinate device-urilor portabile, iar noul varf de gama Asus, la cele 8 kg greutate, numai portabil nu este.

Asus Essence 3 (1 of 1)

Essence III in sisteme stereo:

Testarea calitatilor noului model Asus in sisteme stereo s-a dovedit o proba de anduranta, am folosit nu mai putin de 6 modele de boxe si 4 amplificatoare diferite.  Essence III este destul de rece in timpul functionarii, dar are nevoie de o perioada de incalzire pentru a da randamentul maxim. In ziua in care am testat sisteme stereo, l-am instalat cand era destul de rece fiind adus de afara, din masina. Sunetul a fost plat si mult mai sarac timbral, acesta suferind o imbunatatire semnificativa dupa aproximativ o ora de functionare.

Dupa multe ore de testare cele mai bune rezultate le-am obtinut in varianta cu amplificator stereo Gato Amp 150 si boxe Dali Epicon 6, o concluzie in concordanta si cu valoarea nominala a respectivelor componente, in discutie fiind cel mai scump amplificator si cele mai scumpe boxe din acest test. In aceasta configuratie Essence III a demonstrat ca este capabil sa faca fata unui sistem extrem de scump si chiar daca era loc de mai bine, cu siguranta nu s-a facut de ras.

Asus Essence 3 (1 of 1)-43

Asus Essence 3 (1 of 1)-44

Categoria best-buy a fost castigata destul de lejer de Bladelius Tyr 2 impreuna cu Dynaudio Focus 260, un sistem la un pret mare, dar oricum mai abordabil. Am numai cuvinte de lauda despre noul Bladelius Tyr 2, un amplificator foarte bun si un concurent redutabil in clasa sa de pret. Essence III impreuna cu noul Tyr 2 s-au potrivit de minune, fiind o alegere mai buna decat Primare i32.

Asus Essence 3 (1 of 1)-48

Asus Essence 3 (1 of 1)-50

Asus Essence 3 (1 of 1)-51

Carateristicile sonore definitorii pentru Essence III au fost dupa cum urmeaza:

-soundstage adanc si precis, bine focusat, cu vocile artistilor pe centru si o prezentare a instrumentelor si a sunetelor secundare bine aerisita. Scena nu este asa de lata ca pe M2Tech Young sau Burson Conductor, dar este ceva mai adanca. Mai trebuie mentionat ca planul de actiune al artistilor este usor mai in spate decat la celelalte dac-uri pomenite mai sus, senzatia fiind ca sunetul vine mai de la distanta. Nu deranjeaza, in functie de gusturi si de sistem poate fi o calitate sau un punct slab.

-din punct de vedere timbral Essence III pastreaza acelasi caracter usor intunecat, cu o tonalitate placuta, analogica. Am experimentat cateva inregistrari mai vechi, si am ramas placut impresionat cat de bine se potriveau cu dac-ul Asus. Am reascultat cu placere Edith Piaf – Non, Je ne regrette rien, Creedence Clearwater Revival – Have you ever seen the rain? si nu in ultimul rand Louis Armstrog – Kiss of Fire. Sunetul a fost organic, cu un puternic sentiment de auditie “live”, am ascultat unele piese de 2-3 ori la rand.

Asus Essence 3 (1 of 1)-29

Asus Essence 3 (1 of 1)-32

Asus Essence 3 (1 of 1)-33

-Essence III nu este cel mai transparent dac pe care-l puteti gasi la acest nivel de pret. M2Tech Young, Burson Conductor sau Chord QuteHD ofera mai multa informatie sonora, mai ales in zona frecventelor inalte, dac-ul Asus fiind ceva mai zgarcit atunci cand vine vorba de rezolutie absoluta. Atunci cand Essence III a fost cuplat la amplificatorul Chord CPM 2650, iar in sistem si-au facut aparitia neiertatoarele tweetere planare de la Raidho X-monitor, diferentele au fost destul de usor de constatat. De altfel Essence III nu s-a potrivit aproape deloc cu CPM 2650 indiferent de boxe, fiind destul de evident ca exista o “nepotrivire de caracter” intre cele doua componente.

- bass-ul si mediile-joase sunt punctele forte traditionale ale placilor de sunet Asus, iar ultimul model nu face exceptie de la regula. De la Xonar D2/PM si pana la Essence One Muses Edition, toate sursele de sunet Asus reproduc foarte dens frecventele joase. Este acest tip de reproducere care face ca toba mare din Dire Straits – Money for Nothing sa sune ca o toba mare si nu ca o cratita sparta.

-datorita frecventelor medii dense si foarte placut prezentate, am ascultat cateva voci mai ragusite, mai guturale. Asa cum am anticipat, Essence III suna foarte bine cu Joe Cocker, Rod Stewart sau James Brown. Nu stiu cate pachete de tigari fumeaza pe zi Marla Glen, dar vocea ei unica suna senzational pe Essence III, asa ca am ascultat de doua ori cap-coada albumul ei Best Of, o data pe boxe si o data pe casti.

Asus Essence 3 (1 of 1)-40

Asus Essence 3 (1 of 1)-42

Asus Essence 3 (1 of 1)-45

CONCLUZII:

Essence III este fara indoiala cel mai bun produs audio lansat vreodata de Asus, imbunatatind in majoritatea aspectelor toate caracteristicile predecesorilor sai. Ofera o serie de dotari ce o fac aproape unica pe piata in acest moment, fiind un produs extrem de flexibil care isi gaseste locul in aproape orice configuratie. Nu este un produs perfect, avand cateva scapari cum sunt implementarea ciudata a conexiunilor balansate de casti cu mufe mini-xlr sau switch-ul bypass pentru controlul de volum. Ramane insa laudabil efortul celor de la Asus de a crea un produs extrem de complex, folosind solutii de top si componente de cea mai buna calitate.

Calcaiul lui Achile in cazul lui Essence III poate fi pretul. Daca acesta se confirma in jurul sumei de 1,600€, acesta va fi plasat intr-un segment in care exista o concurenta acerba, iar aceasta nu se mai numeste Creative sau Logitech. Acum Asus trebuie sa demonstreze ca se ridica la acelasi nivel cu Chord Electronics, Burson Audio, Meridian, Sennheiser, Woo Audio sau Bryston, adica cele mai grele nume din domeniu si numai timpul ne va spune daca a reusit sau nu.

Asus Essence 3 (1 of 1)-55

 

Asus Essence 3 (1 of 1)-53

PRO:

-evolutie clara fata de modelele precedente.

-suport nativ DSD.

-telecomanda.

-atenuator in trepte.

-constructie excelenta, componente de top.

-amplificator de casti foarte bun.

-design clasic, discret si elegant.

-bass excelent.

 

CONTRA:

-dac-ul nu este la nivelul amplificatorului de casti.

-implementare gresita a iesirilor balansate.

-switch-ul bypass pentru volum prost gandit.

-pret mare.

Asus Essence 3 (1 of 1)-39

Asus Essence 3 (1 of 1)-41

Asus Essence 3 (1 of 1)-54