Chord Electronics – greii industriei, celebreaza 20 de ani de la lansarea DAC 64, un produs revolutionar la acea vreme, bazat pe tehnologia FPGA. Pentru a marca aceasta cifra aniversara producatorul britanic a decis sa laseze un produs comemorativ si asa a fost conceput Chord Hugo. Un deschizator de drumuri la fel ca si predecesorul sau, Chord Hugo este si el unic din mai multe puncte de vedere.

Este greu sa cataloghez acest aparat printr-un singur nume, pentru ca face atat de multe, incat nici nu stiu in ce categorie face parte.

Aparatul are dimensiunile foarte mici, cam de marimea unul smartphone modern, insa ofera atat de multe functii incat nu-ti vine sa crezi ca exista in realitate.

hugo (1 of 1)

hugo (1 of 1)-15

hugo (1 of 1)-16

Hugo este un DAC performant pentru PC/Mac, este un DAC pentru Android si iOS, este un amplificator de casti de inalta calitate, poate fi conectat si prin Bluetooth, foloseste protocolul A2DP si codecul audiofil aptX (cel mai bun la acest moment). Hugo stie sa redea toate tipurile de fisierele audio, aici vorbim despre PCM pana la 32 bit 384Khz si fisiere DSD 64 si 128 – denumite si DXD.

Si sa nu uit, este operat din baterie, care in conditii normale tine in jur de 12 ore.

Pare o mica minunatie cand incepi sa te uiti la el, conectica este la cel mai inalt nivel, cred ca mai multi conectori nu mai puteau pune pentru ca nu mai era loc pe panoul din fata/spate. Avem 2 conexiuni USB (una iOS/Android si una PC/Mac), o intrare optica si coaxiala, 4 iesiri analog (2 de 3.5mm, una de 6.5mm si una RCA) si conexiunea Bluetooth aptX.

Sa nu va duca in eroare dimensiunile sale. Chiar daca are sigla Chord pusa pe el, am fost putin reticent in ceea ce priveste performata sa, pana am inceput sa verific cum a fost construit si de unde s-a nascut conceptul.

Headphones event (1 of 1)-52

Headphones event (1 of 1)-57

Headphones event (1 of 1)-59

Headphones event (1 of 1)-60

Hugo foloseste aceeasi tehnologie FPGA ca si in cazul DAC-ului high-end QBD 76 HDSD, insa QBD76 are un tap value(puterea de procesare) de 17000 iar Hugo 26000, cifrele impresionante se datoreaza ultimii generatii FPGA  Xilinx Spartan-6, care foloseste mai putin curent decat vechea generatie si disipa caldura mai eficient.

Specificatiile uimitoare nu se opresc aici, distorsiunea armonica (THD) se situeaza la -140dB, iar amplificatorul de casti poate oferi 110dB volum in casti de 300 de Ohmi!

Sunteti deja impresionati sau inca nu? Haideti sa trecem la partea in care discutam de sunet, ca eu nu mai rezist!

Headphones event (1 of 1)-51

Headphones event (1 of 1)-53

Headphones event (1 of 1)-55

Headphones event (1 of 1)-56

 

Perfomanta audio:

Un mare zambet a aparut pe fata mea din momentul in care am dat play, iar picioarele au inceput sa se miste incetisor, dreptul topaind mai rapid, iar stangul incercand sa tina ritmul…

Am auzit un sunet pe care de obicei il aud in scule audio foarte bune sau de-a dreptul exceptionale.

Mi-a sarit in fata un lucru intreresant si  rar intalnit, probabil ca acum a fost mai evident ca niciodata. Ascultand muzica aveam impresie ca Hugo parca grabeste muzica, parca stie ce nota urmeaza, parca ar anticipa urmatorul sunet. Micul Chord parca stia dinainte melodia pe care o va reda…greu de expus in cuvinte. Timpanele mele au primit un sunet legat, de parca ar exista o legatura stransa intre toate sunetele melodiei redate. Sunt DAC-uri care se chinuie sa sune coerent, rapid, dinamic si sa tina pasul cu tot ce urmeaza. Hugo le face pe toate cu o usurinta dezarmanta,  parca ar fi o masina sport care merge cu 50 km la ora, dar in sinea ta stii ca poate merge si cu 250 km fara nici o problema. Dinamica, viteza si lichiditatea sunt sunt cuvintele cheie prin care poate fi definit micul Hugo.

De multe ori se spune ca daca un DAC este precis sau foarte detaliat automat lumea il catalogheaza ca fiind un aparat lipsit de suflet sau de muzicalitate. Hugo este totodata muzical, vioi dar si foarte detaliat, chirurgical pe alocuri.

Il tineam in palma, ma holbam la el si ma intrebam cum naiba l-au facut asa bun si asa mic.

Am folosit Hugo cu Audeze LCD-3/LCD-XC, Sennheiser HD800,  Sennheiser Amperior si cu Sony MDR-1R, nu pot comenta cum e performanta sa cu alte casti high-end, insa cu castile testate a fost o potrivire de minune.

Volumul a fost suficient incat sa-mi sparg timpanele, nu am simtit ca ar fi un amplificator de casti de top, insa a pilotat cu usurinta LCD-3. Un amplificator mare si greu de casa cred ca va duce  LCD-3 ceva mai bine, insa Hugo a fost mereu foarte aproape de acea referinta si de acel control ultimativ.

Pe Black Sabbath Complete Studio Albums in 24bit/96khz am avut dinamica, am avut lovitura, am avut bass si medii bine definite, iar inaltele au fost detaliate si neabrazive. Albumul Paranoid a sunat extraordinar de bine. Cu ochii inchisi am inteles ca ofera un fundal ca o gaura neagra, sunetele vin de nicaieri, dintr-un vid. Marimea scenei a fost destul de impresionanta, nu am simtim cum sunetele s-ar izbi de un perete imaginar, acestea pur si simplu au plutit catre mine.

Chord sunt renumiti prin faptul ca ofera un sunet bine aerisit, detaliat, plin, bogat, inchegat si putin colorat si Hugo nu este o exceptie. Ascultand Led Zeppelin – Mothership am simtit o naturalete si un sunet bogat incat am fost teleportat instant in anii ’70. Hugo a sunat foarte vioi, natural, chitarile au fost vii, iar tobele mi-au cutremurat timpanele urmatoarea ora. Pur si simplu nu am avut ce sa ii reprosez pe rock-ul vechi, a sunat exact cum mi-am dorit, naturaletea dominanta si dinamica bine puse la punct m-au facut sa mai ascult cateva albume ale formatiei mele favorite.

Sunt unele aparate la care incerci sa cauti nod in papura, sa cauti minusurile si incet dar sigur realizezi ca esuezi, si ca nu prea le gasesti, nu prea sunt minusuri, asa este Hugo.

hugo (1 of 1)-14

hugo (1 of 1)-17

Personal ma deranjeaza putin design-ul ciudat, luminile curcubeului si numarul de led-uri aprinse atunci cand este redat ceva, nu imi plac RCA-urile – fiind prea putin spatiu intre jack-ul RCA si carcasa, majoritatea conectorilot RCA nu se vor potrivi, cablurile coaxiale sau cablurile interconnect RCA mai groase nu se vor potrivi. Si cam aici ma opresc, restul imi place totul. Calitatile lui sonore sunt excelente, cu siguranta la nivelul DAC-urilor de ~2000 Euro care le-am ascultat sau chiar mai sus.

Ar mai fi un lucru. Desi nu pot spune cu exactitate, presupun ca, caracterul sau neutru si spectrul de frecventa destul de liniar imi spune ca Hugo nu s-ar potrivi prea bine cu sisteme sibilante, daca detineti restul electronicelor sau boxele/casti putin mai sibilante, probabil ca Hugo nu le-ar ascunde aceste minusuri, le va evidentia si mai mult. Hugo in sine nu este sibilant, insa foarte cinstit si onest intr-un fel cu toata muzica redata.

Nu am auzit inalte sibilante, zgariecioase sau sunet uscat, dar cu unele sisteme s-ar putea sa apara usoare urme.

Pe la sfarsitul zilelor mele petrecute alaturi de Hugo am zis sa incerc si niste muzica balcanica – Gothart. Vocile, viorile, acordeonul imediat au inceput sa imi gadile urechile, iar micile sunete ascunse parca ma furnicau. Hugo ofera o scena larga cu o adancime clara si bine definita. Adica se poate zbura imaginar in plan 3D cu usurinta, prin orice inregistrare. Cu Hugo am primit scena adanca, am primit latime si lungime, am primit de toate.

Ascultand jazz si rock putin mai nou (anii ‘90) am inceput sa aud micile imperfectiuni ale masteringului, cum ar fi pornirea amplificatoarelor de chitara (hum) sau plimbarea prin sala a solistilor, zumzaiala din camera de inregistrari si altele. Cu alte cuvinte Hugo este extrem de rezolut si  iti arata tot ce este in acea inregistrare. Nu mascheaza imperfectiunile, insa natura sa il face foarte placut pentru orice auditie, pentru orice stil muzical. Auditiile lungi nu induc oboseala aurala, un semn bun.

Mi-a placut Hugo si cu singuranta il voi mai imprumuta pe viitor, un aparat excelent din toate punctele de vedere.

hugo (1 of 1)-7

hugo (1 of 1)-10

Concluzii:

Hugo m-a impresionat din primul minut cand am citit specificatiile si din prima secunda cand am apasat butonul play. Are sens sa mai continui ? Canta in liga DAC-urilor de cateva mii de euro, dar vine garnisit si cu o sumedenie de functii suplimentare. Cel mai mare soc este atunci cand realizezi ca acest aparat este portabil, alaturi de un player cu iesire digitala precum Fiio X5 se transforma in cea mai performanta solutie mobila pe care o puteti visa.

Am decis sa nu il compar deloc cu alte DAC-uri din acelasi nivel de pret, dar pot spune ca suna la fel de bine, sau in unele cazuri chiar mai bine.

Lipsa unei semnaturi sonice il face un aparat ce poate fi recomandat aproape pentru orice sistem.

M-a incantat pe orice stil de muzica, de la clasica si jazz pana la rock si metale, Hugo mi-a oferit tot ce mi-am dorit. Constructia putin ciudata lasa de dorit, insa dupa ce te obisnuiesti cu led-urile colorate, cu rotita de volum care este un curcubeu in adevaratul sens al cuvantului si daca inveti pe de rost butoanele pe care nu scrie absolut nimic, intr-un final primiti o experienta unica denumita de audiofili orgasm aural .

Pro:

- Calitatea constructiei foarte buna
– Conectica excelenta, ofera o tona de functii
– Reda orice format audio, in sfarsit unicul album DSD care il detin poate fi ascultat!
– Sunet rezolut, detaliat, aerisit, dinamic si rapid
– Lichiditate si naturalete rar intalnite
– Lipsit de o coloratura
– Piloteaza casti planar-magnetice, de dinamice nu mai zic

Contra:

- Ascultand noaptea, obtineti un curcubeu frumos pe pereti (poate fi si Plus)
– Jack-urile RCA si microUSB plasate ciudat, nu orice cablu va intra
– Functiile butoanelor le stie numai John Franks
– Nu face cartofi prajiti

hugo (1 of 1)-13

hugo (1 of 1)-18