Introducere:

In anul de gratie 2009, gigantul Asus bulversa lumea audio prin lansarea lui Essence STX, un produs care a facut istorie si al carui succes la public a fost peste orice asteptari. A fost prima placa de sunet a unui producator generalist ce viza segmentul audiofil si oferea lucruri incredibile pentru acel moment: SNR 124db, dac-chip din topul ofertei de la BurrBrown sau iesire pentru jack de 6,3mm amplificata. Mai departe lucrurile sunt cunoscute, a urmat un val de review-uri pozitive, prestigioasa revista Stereophile i-a dedicat o coperta intreaga, iar vanzarile au depasit si cele mai optimiste previziuni. Essence STX va ramane in sufletele multor pasionati ca fiind produsul care a legat utilizatorii pc-ului de segmentul audiofililor inversunati, placa de sunet care a inspirat foarte multa lume sa redescopere muzica.

Pretul nu este in mod oficial comunicat dar, citez ceea ce am primit de la reprezentatii Asus Romania: “Cele două plăci de sunet vor fi disponibile pe piața românească până la sfârșitul lunii aprilie 2014. Prețurile aproximative sunt următoarele: Essence STX II 7.1 – aprox. 1300 lei, Essence STX II – aprox. 1100 lei (inclusiv TVA).”

STRP-100100-CN1_450

Design, dotari si ergonomie:

Essence STX a fost un succes atat de mare incat a ramas si in acest moment cea mai buna placa de sunet interna, nici macar lansarile ulterioare Asus nu au reusit sa o detroneze. Dupa aproape 5 ani de domnie a venit momentul unui urmas si astfel a aparut Essence STX II, o placa ce reprezinta prima evolutie majora a design-ului original.

Principalele caracteristici:

- STX II pastreaza acelasi excelent signal-to-noise ratio de 124db, o cifra respectabila si demna de un dac extern de calitate. S-a pastrat acelasi dac-chip BurrBrown PCM1792, model utilizat in multe echipamente audio de top (CD-playerul Primare I22, Atoll DAC 200 sau playerul Fiio X5 fiind doar cateva dintre acestea).

- Pentru reducerea jitter-ului s-au utilizat oscilatoare premium TXCO (temperature compensated crystal oscillator)

- Alimentarea a fost imbunatatita prin implementarea in schema a regulatorilor LDO TPS 7A4700 si 7A3301 de la Texas Instruments. Acestia in tandem cu condensatorii nemtilor de la WIMA asigura un curent mai curat si variatii mai mici de tensiune.

Essence STX II (1 of 1)

Xonar Essence STX II (1 of 1)

Xonar Essence STX II (1 of 1)-9

amplificator de casti dedicat TI 6120A2 – acelasi ca si la versiuniea originala. Noutatea la acest capitol o reprezinta o treapta de gain in plus, conceputa pentru utilizarea IEM-urilor cu impedanta foarte mica si randament foarte mare.

-  o modificare substantiala fata de versiunea originala o reprezinta prezenta op-amp-urilor Muses din seriile 8920 si 8820. Chiar daca nu sunt varfurile de gama de la New Japan Radio precum in cazul lui Essence III,  sunt de foarte buna calitate si bineinteles scumpe.

-  STX II a pastrat aceiasi condensatori audio-grade din seria Fine Gold de la Nichicon, neschimbati de la modelul original

-  DSP-ul este si el neschimbat, Asus AV100 (C-Media CMI-8788 OxygenHD rebranduit )

Xonar Essence STX II (1 of 1)-4

Xonar Essence STX II (1 of 1)-5

Xonar Essence STX II (1 of 1)-10

Orice privitor mai experimentat va observa ca avem in fata ochilor un produs lucrat cu grija. Pe langa caracteristicile enumerate mai sus se observa layout-ul curat, cu patru zone distincte. Circuitele analogice sunt separate de cele digitale datorita PCB-ului multistrat cu doua straturi de ecranare. Pentru o protectie suplimentara, iesirile analogice au fost acoperite cu un scut metalic, acesta avand atat rol de ecranare cat si estetic, fiind imprimat cu faimosul tigru Qing.

La finalul analizei hardware vreau sa reamintesc deja familiarul “click-ul” facut de placa la pornirea PC-ului, sunet specific releelor din amplificatoare. Acesta este un indicator bun care ne arata ca la aceasta placa de sunet, nu vor exista niciodata pocnituri in boxe la pornirea/oprirea PC-ului. Odata dezactivate line-in/mic-in, acestea vor fi dezactivate pe bune, in nici un caz nu vor influenta/amplifica in vreun fel zgomotul de fond.

Essence STX II layout

Essence STX II LDO

Xonar Essence STX II (1 of 1)-12

Driverul:

In momentul in care am instalat placa nu exista un driver pe site-ul celor de la Asus asa ca am folosit CD-ul primit in pachet. Driverul a functionat ireprosabil, nu am avut nici un fel de probleme de instalare sau de utilizare. Essence STX II suporta atat ASIO, cat si  Kernel Streaming sau Wasapi. Eu sunt mai de moda veche si folosesc KS atunci cand am ocazia.

Softul cu care vine Essence STX II este foarte asemanator cu cel al placii originale, fiind prietenos cu utilizatorii si bine structurat. Pentru un sunet stereo cat mai bun va recomand sa NU activati multitudinea de procesari si egalizatoare din acesta. Cele mai bune rezulteate le-am obtinut cu modul Hifi activat si rata de esantionare lasata pe default la 44.1.

Essence STX II vine dotata si cu cel mai avansat algoritm de virtualizare multicanal, Dolby Headphones. Va recomand sa-l folositi cu incredere in jocuri sau in filme, aduce un plus de savoare si o senzatia mai reala de imersie in actiune.

driverul 2

driverul 3

driverul

Sunetul:

Am remarcat cu placere sunetul detaliat si foarte lichid de care este capabila STX II. Daca nu as fi stiut dinainte ce sursa ascult, as fi pariat ca sunt conectat la o solutie externa consacrata. Sunetul curge lin, relaxat si gandila timpanele intr-un mod foarte placut. Am ascultat cap-coada intregul albumul Call Me Irresponsible al lui Michael Bubble cu o placere pe care nu am simtit-o niciodata pe placa mea de zi cu zi, Xonar Xense. Vocea artistului este mai fina, mai bine conturata, naturala. Pianul sau trompetele suna mult mai aproape de ceea ce inseamna un concert live, iar timing-ul este superior.

Dupa un album Michael Bubble mergea foarte bine si unul Pink Martini, asa ca m-am inarmat cu un pahar de frizzante rosé Mateus si am continuat auditia. Sympatique s-a dovedit a fi un album care scoate in evidenta capacitatea placii de a crea un soundstange larg si o separatie foarte buna a instrumentelor. Scena nu are adancimea intalnita pe surse high-end, in schimb este larga si bine distribuita in fata ascultatorului.  Probabil lipsa de profunzime mi-a lasat si impresia ca fata de M2Tech Young sunt mai aproape de scena. Acest aspect nu este neaparat un lucru negativ, poate fi si pozitiv in functie de gustul ascultatorului.

Am vrut sa testez limitele placii, prin urmare am apelat la un album din categoria grea. Stravinsky: The Song of the Nightingale, The Firebird Suite, The Rite of Spring. Am ascultat de multe ori albumul desfasurat sub bagheta magica a lui Eiji Oue si am simtit rapid ca Essence STX II limiteaza placerea auditiei. Atacurile, ruperile de ritm si pasajele foarte aglomerate, cu dinamica mare, suna amestecat in multe momente, lipsind acea luciditate care-ti capteaza atentia la o astfel de auditie. Este un lucru normal, am testat convertoare cu pretentii mult mai mari care nu duc la bun sfarsit acest album. STX II presteaza decent, dar nu straluceste.

Dupa aceasta incursiune elitista am coborat mai cu picioarele pe pamant si am ascultat cateva piese din The Carnival –Wyclef Jean si Amelie – Yann Tiersen . Foarte bun bass-ul si ritmul din Guantanamera , superba vioara  din J’y Suis Jamais Allé. Din nou am remarcat rezolutia surprinzatoare pentru clasa din care face parte produsul si capacitatea de a reproduce la un nivel credibil instrumentele dificile.

Am comparat STX II cu STX varianta originala, cu Xonar Xense si cu Xonar D2/PM. Noul model castiga destul de clar cu Xense si D2/PM si are un avantaj important impotriva surorii mai varstnice. Sunetul este mai detaliat, mai lichid, mai placut de ascultat pe termen lung. Soundstage-ul este mai generos pe STX II, cea mai noua declinare din gama Essence oferind o experienta sonora mai buna fata de modelele precedente.

Xonar Essence STX II (1 of 1)-6

Xonar Essence STX II (1 of 1)-11

Amplficatorul de casti:

Capacitatea lui Essence STX II de a amplifica casti este asemanatoare cu cea intalnita pe modelele Xense si STX. Chip-ul TI 6120A2 conduce foarte bine modelele din categoria medie precum HD558, AD700x sau K550, insa nu face fata castilor grele precum HD800 sau Q701. Acestea din urma sunt ascultabile, insa va recomand cu caldura un amplificator de casti dedicat.

Multicanal:

   Am testat si extensia multicanal cu ajutorul unui receiver Onkyo mai vechi pe care-l aveam prin  casa intamplator. Este un model 1007 de pe vremea cand Onkyo inca facea scule cu simt de raspundere. Extensia de la STX suna extrem de asemanator cu vechea mea placa Xonar D2/PM, asa ca in cazul in care detineti un astfel de model si-l folositi cu un sistem Home Cinema, nu aveti nici un motiv sa o schimbati.  Prestatia ca sursa de sunet multicanal este competenta, comparabila cu cea a unui receiver din zona medie de pret.

Xonar Essence STX II (1 of 1)-14

Xonar Essence STX II (1 of 1)-15

Xonar Essence STX II (1 of 1)-17

Concluzii:

Asus Xonar Essence STX II  nu este un model complet nou, dar reprezinta o evolutie clara si consistenta a celei mai reusite placi de sunet destinata PC-ului. Reprezinta in acest moment cea mai buna si mai completa solutie interna si o recomand cu incredere celor care-si doresc o placa de sunet de top. Ii prevad lui STX II un succes de vanzari fulminant si consider ca Asus si-a consolidat serios pozitia de lider in acest segment.

Pro:

-constructie foarte buna
-sunet detaliat, lichid
-soundstage larg si bine aerisit
-dotari de top
-posibilitati mari de tunning

Contra:

-amplificatorul de casti putea fi mai bun
- doar o evolutie, preferam o revolutie :)

Essence STX II pack

Xonar Essence STX II (1 of 1)-20

Xonar Essence STX II (1 of 1)-21